Explorando la Mente Serie: Medicamentos de prescripción

Medicamentos de prescripción
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El abuso de los medicamentos de prescripción ocurre cuando se toman sin que el doctor los haya recetado o si se toman de una manera o en una cantidad diferente a como fueron recetados. El abuso de los medicamentos de prescripción puede tener efectos graves y nocivos para la salud, incluyendo la intoxicación o el envenenamiento, e incluso la muerte.

La respuesta del cerebro a los medicamentos de prescripción

una niña toma notas mientras habla una mujer en un laboratorio

¡Hola! Me llamo Clara Mente y quiero darles la bienvenida a mi serie de boletines informativos que exploran la respuesta del cerebro a las drogas. En este ejemplar, investigaremos varios datos fascinantes sobre los medicamentos de prescripción.

Los medicamentos de prescripción son aquellas medicinas que los doctores recetan a las personas para tratar las enfermedades. Algunos medicamentos de prescripción afectan el cerebro, especialmente aquellos usados para tratar el dolor o los trastornos mentales como la ansiedad o el trastorno de déficit de atención con hiperactividad (TDAH o también conocido como ADHD, por sus siglas en inglés).

Los médicos deciden la cantidad de medicamento que deben recetar basándose en la edad, el peso y la historia médica de cada persona. Al recetar así los medicamentos, los doctores pueden controlar que sean usados correctamente y sin peligro. El abuso de los medicamentos de prescripción ocurre cuando se toman sin que el doctor los haya recetado o si se toman de una manera o en una cantidad diferente a como fueron recetados. El abuso de los medicamentos de prescripción puede tener efectos graves y nocivos para la salud, incluyendo la intoxicación o el envenenamiento, e incluso la muerte.

¿Cómo funcionan los medicamentos de prescripción en el cerebro?

neuronas, receptores y neurotransmisores

Los medicamentos de prescripción cambian la química del cerebro. El cerebro está compuesto de alrededor de 100 mil millones de neuronas, también conocidas como células nerviosas. Las neuronas se comunican unas con otras usando mensajeros químicos llamados neurotransmisores. Hay muchos tipos de neurotransmisores y cada uno lleva un mensaje específico. Los neurotransmisores entregan su mensaje adhiriéndose a lugares especiales en las neuronas conocidos como receptores. Los medicamentos de prescripción actúan imitando a ciertos neurotransmisores. A continuación, aprenderemos más sobre los tipos específicos de medicamentos de prescripción que pueden ser peligrosos cuando se abusa de ellos.

Tipos de Medicamentos de Prescripción

Los analgésicos de prescripción

Una mala comunicación en el cerebro

Los analgésicos de prescripción son drogas poderosas que se usan para aliviar el dolor. Estos medicamentos son útiles para las personas que tienen dolores severos por heridas, cáncer u otras enfermedades.

Los analgésicos de prescripción se adhieren a sitios específicos en las células del cerebro llamados receptores de opioides, que ayudan a procesar en el cerebro los mensajes relacionados con el dolor. Con el uso adecuado de los analgésicos de prescripción, se pueden cambiar los mensajes de dolor enviados al cerebro y la persona ya no los percibe como dolorosos. Los pacientes que necesitan usar analgésicos de prescripción por largos periodos de tiempo pueden desarrollar una “dependencia física” a estos medicamentos. Esto no es lo mismo que la adicción. La dependencia física ocurre porque el cuerpo se adapta al medicamento y, cuando la persona deja de usarlo repentinamente, puede pasar por los síntomas del síndrome de abstinencia. Por eso, estos medicamentos deben ser cuidadosamente supervisados y sólo se deben tomar o dejar de tomar cuando el médico lo indique.

Los analgésicos de prescripción pueden ser altamente adictivos cuando no se usan debidamente, es decir, sin una receta médica o en dosis más altas que las recetadas. La adicción quiere decir que una persona tiene deseos muy grandes de consumir la droga y sigue usándola a pesar de las consecuencias graves que tiene para su salud y para su vida. Los analgésicos de prescripción también afectan las áreas del cerebro que controlan la respiración, por lo que, cuando no se usan como es debido (o cuando se mezclan con otros medicamentos o drogas), pueden hacer que la respiración disminuya de forma drástica, lo que puede llevar a la muerte.

Los medicamentos de prescripción para los trastornos del sueño

Los medicamentos de prescripción para tratar los trastornos del sueño o los problemas para dormir aumentan los niveles de un neurotransmisor llamado ácido gamma-aminobutírico (conocido como GABA, por sus siglas en inglés). El GABA envía mensajes que hacen que las funciones del cuerpo se vuelvan más lentas, haciendo que a la persona le dé sueño.

Los medicamentos de prescripción para tratar los trastornos del sueño pueden tener efectos secundarios como dolores de cabeza, dolores
musculares, dificultad para concentrarse, mareos y sueño durante el día. Nunca se debe mezclar este tipo de medicamento de prescripción con otros medicamentos o drogas que pueden dar sueño, como los medicamentos para el resfrío que se venden sin receta, las bebidas alcohólicas y otros analgésicos. Si estos medicamentos se combinan, pueden reducir la frecuencia cardiaca y la respiración, lo que puede causar la muerte.

Los medicamentos de prescripción para la ansiedad

Los doctores pueden recetar medicamentos para ayudar a tratar los trastornos de la ansiedad. Algunos de estos medicamentos, comúnmente llamados ansiolíticos, también afectan al neurotransmisor GABA.

Si una persona toma medicamentos para la ansiedad por mucho tiempo y de repente los deja de tomar, puede experimentar los síntomas del síndrome de abstinencia, entre ellos, ansiedad, tembladera, dolores de cabeza, mareos y, en casos extremos, convulsiones. El uso indebido de los medicamentos de prescripción para la ansiedad puede resultar en la adicción o en una sobredosis.

Los estimulantes de prescripción

nombres de marca de algunos medicamentos de prescripción

Los estimulantes de prescripción hacen que las neuronas liberen dos neurotransmisores: la dopamina y la norepinefrina. La dopamina lleva al cerebro los mensajes relacionados con la sensación de sentirse bien o de placer, mientras que la norepinefrina es la sustancia química en el cerebro que ayuda a que las personas puedan prestar atención y concentrarse.

Los médicos a menudo recetan estimulantes a las personas que tienen el trastorno de déficit de atención con hiperactividad (ADHD). Muchos científicos creen que en las personas con ADHD, el sistema de dopamina funciona un poco diferente que en las demás personas. Los estimulantes de prescripción pueden hacer que la función de la dopamina en el cerebro regrese a la normalidad, ayudando a las personas con ADHD a concentrarse mejor y prestar más atención.

Cuando se usan indebidamente, los estimulantes pueden causar adicción y ser peligrosos. De hecho, el abuso de los estimulantes puede causar dolor en el pecho o en la barriga y sentimientos de miedo o ira. También puede causar convulsiones y latidos irregulares del corazón que pueden resultar en la muerte.

Sigue las indicaciones

una mujer estudiando medicamentos de prescripción en un laboratorio

Los analgésicos para aliviar el dolor, los medicamentos para los trastornos del sueño, los fármacos para la ansiedad (ansiolíticos) y los estimulantes son drogas poderosas. Es importante seguir las indicaciones del médico, del farmacéutico o de otro profesional de la salud sobre cuánto se debe tomar y qué cosas evitar mientras uno está tomando estos medicamentos. Por ejemplo, si se toma más de la cantidad recetada de un medicamento, puede resultar en una sobredosis. Las personas que toman una sobredosis de un medicamento pueden comenzar a vomitar o incluso entrar en coma, dependiendo del medicamento. Además, puede haber efectos secundarios graves si los medicamentos de prescripción se mezclan con otros medicamentos, sin importar si son de prescripción o no, o si se mezclan con bebidas alcohólicas.

Datos sorprendentes

  • Los analgésicos de prescripción pueden causar náusea y vómito.
  • Si los medicamentos para tratar la ansiedad o los trastornos del sueño se mezclan con otras drogas, especialmente con el alcohol, pueden disminuir la respiración, reducir la frecuencia cardiaca y hasta causar la muerte.
  • El abuso de estimulantes mientras se está tomando un medicamento para el resfrío con descongestionantes puede aumentar peligrosamente la presión arterial y puede causar que los latidos del corazón se vuelvan irregulares.

La búsqueda continúa

Todavía hay mucho que los científicos no saben acerca de los efectos que los medicamentos de prescripción tienen sobre el cerebro y el resto del cuerpo. ¡Tal vez algún día tú seas quien logre el próximo gran descubrimiento! Hasta entonces, acompáñame en otros boletines de mi serie, en los que exploraremos cómo las drogas pueden afectar al cerebro y al sistema nervioso.

Explorando la Mente es una serie producida por el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas (NIDA, por sus siglas en inglés), parte de los Institutos Nacionales de la Salud. Estos materiales son del dominio público y se pueden reproducir sin permiso. Se agradece citar la fuente. Publicación NIH No. 10-7423 (s). Impresa en el 2010.

Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas
Institutos Nacionales de la Salud
Departamento de Salud y Servicios Humanos de los EE.UU.