¿Cómo se comunica el cerebro?

Dendrites - Dendritas Cell body - Cuerpo de la célula Nucleus - Núcleo Axon - Axón Axon terminals – Terminales del axón Direction of impulse – Dirección del impulso  Neurons: Building Blocks of the Brain. The brain is made up of billions of nerve cells, also known as neurons. Neurons communicate with other neurons through a process known as neurotransmission. Figura 1.  Neuronas: las piezas fundamentales del cerebro. El cerebro está compuesto por miles de millones de células nerviosas llamadas neuronas. Las neuronas se comunican entre sí por medio de un proceso llamado neurotransmisión.

El cerebro es una compleja red de comunicaciones con miles de millones de neuronas, o células nerviosas. Las redes de neuronas transmiten e intercambian mensajes con el cerebro, la médula espinal y los nervios miles de veces por minuto. Estas redes nerviosas controlan todo lo que sentimos, pensamos y hacemos. Conocer cómo funcionan estas redes nos ayuda a entender la forma en que las drogas afectan el cerebro. Las redes están compuestas de:

  • Neuronas
    El cerebro contiene alrededor de cien mil millones de neuronas, que son células nerviosas que trabajan constantemente para enviar y recibir mensajes. Dentro de una neurona, los mensajes viajan en forma de impulsos eléctricos por una fibra nerviosa llamada axón desde el cuerpo de la célula hasta el terminal del axón. Desde allí, el mensaje se envía a otras neuronas.
  • Neurotransmisores, los mensajeros químicos del cerebro
    Para ayudar a que esos mensajes viajen de una neurona a otra, el cerebro crea mensajeros químicos llamados neurotransmisores. Las ramas del axón, llamadas terminales, liberan neurotransmisores en el espacio que existe entre dos neuronas, llamado sinapsis. El terminal del axón es como una terminal de autobuses o trenes: un centro de actividad de transporte.
  • Receptores, el destino de las sustancias químicas del cerebro
    Caricatura que ilustra cómo se comunican las neuronas

    Para enviar un mensaje, la neurona libera una sustancia química (el neurotransmisor) en la sinapsis (el espacio que separa dos neuronas). El neurotransmisor cruza la sinapsis y se adhiere a proteínas (los receptores) en la neurona que recibe el mensaje. Esto origina cambios en la neurona receptora, y el mensaje llega así al destinatario.

    Cuando el neurotransmisor se acerca a la neurona cercana, se adhiere a un lugar especial en esa neurona que se llama receptor. El neurotransmisor y su receptor funcionan como llave y cerradura en el sentido de que un mecanismo muy específico asegura que cada receptor reenviará el mensaje correcto solo después de interactuar con el tipo correcto de neurotransmisor.

  • Transportadores, los recicladores químicos del cerebro
    Una vez que los neurotransmisores completan su tarea, los transportadores los devuelven a su neurona original. Este proceso de reciclaje desactiva la señal entre las neuronas.