¿Qué son el VIH y el sida?

Célula T infectada con el VIH Imagen del NIAIDCC;
Célula T infectada con el VIH

El VIH (virus de inmunodeficiencia humana) es el virus que causa el sida (síndrome de inmunodeficiencia adquirida). El sida es la etapa final de una infección por VIH cuando el cuerpo ya no puede combatir las enfermedades. La mayoría de la gente dice indistintamente “VIH/Sida” tanto cuando habla del virus (VIH) como cuando habla de la enfermedad causada por el virus (sida).

El VIH destruye ciertas células del sistema inmunitario, llamadas células CD4+. El sistema inmunitario ayuda al cuerpo a combatir las enfermedades, pero el VIH debilita la capacidad del cuerpo para curarse a sí mismo. El sida se diagnostica cuando una persona tiene una o más de estas infecciones y un número bajo de células CD4+ en el cuerpo.

El VIH/Sida ha sido una epidemia mundial durante más de 30 años. Las personas nacidas después de 1980 nunca han conocido un mundo sin él. Más de 1,100 millones de personas en Estados Unidos viven con el VIH.1 Se cree que una de cada siete personas desconocen que tienen la afección. 

Una persona puede tener el VIH durante muchos años, y el virus puede convertirse o no en la enfermedad del sida. Esta es la razón por la cual alguien puede parecer sano o no infectado cuando, de hecho, es portador del VIH y puede transmitirlo a otras personas a través de la actividad sexual o del uso compartido de agujas. Un examen médico es la única manera de saber si una persona tiene el VIH.

Tratamiento

Existen medicamentos que ayudan a prevenir la propagación del VIH. Sin embargo, no hay vacuna para el virus y tampoco hay cura. 

Dos adolescentes sentados juntos en un sofá: la muchacha bebe de una taza y el muchacho observa.

1 Centers for Disease Control and Prevention. HIV in the United States: At A Glance. Atlanta, GA, septiembre de 2017. Se puede consultar e http://www.cdc.gov/hiv/statistics/basics/ataglance.html.