Inhalantes

Nombres comunes: gas hilarante (gas de la risa); en inglés: laughing gas, poppers, whippets

Actualizado en marzo del 2017

¿Qué son los inhalantes?

Aerosoles de pintura cubiertos de pintura©Shutterstock/dimbar76

También se conocen en inglés como bold (nitritos), laughing gas (óxido nitroso), poppers (nitrito de amilo y nitrito de butilo), rush (nitritos), snappers (nitrito de amilo), whippets (hidrocarburos fluorados)

Los inhalantes son sustancias químicas que se encuentran en productos de uso común en el hogar o en el trabajo y que la gente inhala intencionalmente para lograr un colocón o high. Como generalmente hay muchos inhalantes en una casa, a menudo las personas no se dan cuenta de que el inhalar los gases, aunque sea solo una vez, puede ser muy perjudicial para el cerebro y el cuerpo y puede causar la muerte. En realidad, las sustancias químicas que se encuentran en estos productos pueden modificar la forma en que funciona el cerebro y causar otros problemas en el organismo.

Si bien diferentes inhalantes causan efectos distintos, por lo general se encuadran en una de las cuatro categorías siguientes:

Solventes volátiles: son líquidos que se convierten en gas a temperatura ambiente. Se encuentran en:

  • diluyentes de pintura, quitaesmalte de uñas, desengrasantes, líquidos para limpieza a seco, gasolina y cementos de contacto
  • algunos materiales de arte y oficina, como el líquido corrector, los marcadores de fibra y los limpiadores de contactos electrónicos

Aerosoles: son espráis que contienen propelentes y solventes. Entre ellos se encuentran:

  • pintura en aerosol, laca para el cabello, desodorante en aerosol, aceite vegetal en aerosol y protector de telas en aerosol.

Gases: pueden estar en productos comerciales o de uso en el hogar. También se pueden usar en medicina para aliviar el dolor. Se encuentran en:

  • encendedores de butano, tanques de propano, envases de crema batida y gases refrigerantes
  • anestésicos, incluidos el éter, el cloroformo, el halotano y el óxido nitroso (en general llamado gas hilarante o de la risa).

Nitritos: son una clase de inhalantes que se usan principalmente para intensificar las experiencias sexuales. Los nitritos orgánicos incluyen nitritos de amilo, butilo y ciclohexil, y otros compuestos relacionados. El nitrito de amilo lo usaban anteriormente los médicos para aliviar el dolor de pecho y a veces se usa todavía para diagnosticar problemas cardíacos. Actualmente, los nitritos están prohibidos por la Comisión de Seguridad de Productos del Consumidor de Estados Unidos (Consumer Product Safety Commission) pero aún se pueden encontrar a la venta en frascos pequeños etiquetados como "limpiador de cabezal de video", "aromatizante de ambientes", "limpiador de cueros" o "aroma líquido".

Cómo se usan los inhalantes

Las personas que usan inhalantes aspiran los gases por la nariz o la boca. Por lo común lo hacen:

  • aspirando o inhalando los gases del recipiente
  • rociando el aerosol directamente en la nariz o la boca
  • aspirando o inhalando gases de sustancias rociadas o colocadas en una bolsa de papel o plástico ("bagging")
  • aspirando (“huffing”) de un trapo empapado en inhalante colocado en la boca
  • inhalando el gas de globos inflados con óxido nitroso

¿Qué pasa en tu cerebro cuando usas inhalantes?

Las sustancias químicas que inhalas llegan a los pulmones y pasan a la sangre muy rápidamente, llegando así al cerebro y al cuerpo. Casi todos los inhalantes (a excepción de los nitritos) producen un efecto placentero al hacer más lenta la actividad cerebral. Los nitritos, por el contrario, expanden y relajan los vasos sanguíneos.

Efectos a corto plazo

En apenas segundos, la persona se siente embriagada y con efectos similares a los que provoca el alcohol: arrastra las palabras al hablar, siente euforia (una sensación de felicidad intensa), se siente mareada y le falta coordinación. Algunas personas también se sienten como en el aire, tienen alucinaciones (ven cosas que en realidad no existen) y deliran (creen cosas que no son ciertas).  Si se inhala una cantidad suficiente de la sustancia, casi todos los solventes y los gases causan anestesia (pérdida de la sensibilidad) y pueden llevar a la pérdida del conocimiento.

El colocón o high por lo general dura solo unos minutos, por lo que la persona vuelve a inhalar una y otra vez para mantener la sensación de euforia, lo cual es muy peligroso. El consumo repetido en una sesión puede llevar a la pérdida del conocimiento y hasta puede causar la muerte.

Con la inhalación repetida, muchas personas se sienten menos inhibidas y con menos control. Algunos pueden sentirse somnolientos durante varias horas y tener dolor de cabeza durante un rato.

Efectos a largo plazo

Los inhalantes a menudo contienen más de una sustancia química. Algunas sustancias se eliminan del organismo rápidamente, pero otras permanecen durante largo tiempo y son absorbidas por los tejidos grasos del cerebro y el sistema nervioso central. Con el tiempo, las sustancias químicas pueden causar problemas graves, como por ejemplo:

  • Daño a las fibras nerviosas. El consumo de inhalantes durante un tiempo prolongado puede destruir la envoltura protectora que hay alrededor de ciertas fibras nerviosas en el cerebro y en otras partes del cuerpo. Esto perjudica la capacidad de las neuronas para enviar mensajes, lo que puede causar temblores y espasmos musculares o incluso problemas permanentes con actividades básicas como caminar, agacharse y hablar. Estos efectos son similares a lo que les sucede a las personas que tienen esclerosis múltiple.
  • Daño a las neuronas. Los inhalantes también pueden dañar las células cerebrales al impedir que les llegue suficiente oxígeno. Los efectos de este trastorno, también conocido como hipoxia cerebral, dependerán de la zona del cerebro que resulte dañada. El hipocampo, por ejemplo, es responsable de la memoria, de manera que una persona que consume inhalantes repetidamente podría ser incapaz de aprender cosas nuevas o podría tener dificultad para mantener una simple conversación. Si se daña la corteza cerebral, el efecto se verá en la capacidad de la persona para solucionar problemas complejos y hacer planes con anticipación. Y si el daño se produce en el cerebelo, el efecto podría ser que la persona se mueva lentamente o actúe con torpeza.

Aquí encontrarás más información sobre cómo funciona el cerebro y qué sucede cuando una persona se droga.

¿Qué pasa en tu cuerpo cuando usas inhalantes?

El uso frecuente de inhalantes puede causar daños graves a sistemas y órganos vitales, además del cerebro. Los inhalantes pueden causar:

  • daño cardiaco
  • insuficiencia hepática (del hígado)
  • debilidad muscular
  • anemia aplástica (el organismo produce menos células sanguíneas)
  • daño a los nervios, lo que puede causar dolor crónico

El daño que sufren estos órganos es irreversible, aun cuando la persona deja de abusar de los inhalantes.

Efectos de algunas sustancias químicas específicas

Los efectos perjudiciales varían según el tipo de inhalante utilizado. El cuadro siguiente muestra algunos de los efectos perjudiciales de los inhalantes.

Inhalante Ejemplos Efectos posibles
Nitrito de amilo, nitrito de butilo poppers, limpiador de cabezal de video
  • muerte súbita al inhalar
  • debilitación del sistema inmunitario
  • daño a los glóbulos rojos (lo que interfiere con el suministro de oxígeno a los tejidos vitales)

Benceno gasolina
  • daño a la médula ósea
  • debilitación del sistema inmunitario
  • mayor riesgo de leucemia (un tipo de cáncer)
  • complicaciones del aparato reproductor
Butano, propano líquido para encendedores, aerosoles para aliviar el dolor, laca para el cabello en aerosol
  • muerte súbita por causas cardíacas al inhalar
  • quemaduras graves
Freón (sustitutos del difluoroetano) refrigerante y propelente de aerosol
  • muerte súbita al inhalar
  • problemas respiratorios y muerte (por el enfriamiento súbito de las vías respiratorias)
  • daño al hígado
Cloruro de metileno

removedores y diluyentes de pintura (thinners), desengrasantes 

  • menor capacidad de la sangre para llevar oxígeno al cerebro y al cuerpo
  • cambios en el músculo cardíaco y en los latidos del corazón
Óxido nitroso, hexano

gas hilarante o gas de la risa

  • muerte por falta de oxígeno en el cerebro
  • alteración de la percepción y la coordinación motriz
  • pérdida de la sensación
  • espasmos
  • desmayos causados por cambios en la presión arterial
  • disminución del funcionamiento del músculo cardíaco
Tolueno gasolina, removedores y diluyentes de pintura, líquido corrector
  • daño al cerebro (pérdida de tejido cerebral, disminución de la capacidad de pensar, pérdida de coordinación, espasmos de las extremidades, pérdida de la vista y la audición)
  • daño al hígado y a los riñones
Tricloroetileno

quitamanchas, desengrasantes

  • muerte súbita al inhalar
  • enfermedad hepática (del hígado)
  • problemas de reproducción
  • pérdida de la vista y la audición

Señales del consumo de inhalantes

A veces se pueden apreciar señales que indican que una persona está usando inhalantes, como por ejemplo:

  • olor químico en la ropa o el aliento
  • manchas de pintura u otras manchas en la cara, las manos o la ropa
  • envases de solventes o pintura en aerosol vacíos y escondidos, o ropa o trapos embebidos en sustancias químicas
  • actitud de desorientación o ebriedad
  • habla distorsionada
  • náuseas (sentirse mal del estómago) o falta de apetito y pérdida de peso
  • confusión, falta de atención, falta de coordinación, irritabilidad y depresión
  • compras excesivas de productos que se usan como inhalantes

¿Es posible sufrir una sobredosis de inhalantes o morir por consumirlos?

Sí, el uso de inhalantes puede causar la muerte, incluso después de usarlos una sola vez. Esto es lo que puede ocurrir:

  • muerte súbita al inhalar — el corazón late en forma irregular y rápida y de pronto se detiene (paro cardíaco)
  • asfixia — los vapores tóxicos reemplazan el oxígeno en los pulmones y la persona deja de respirar
  • sofocación — se bloquea la entrada de aire a los pulmones al inhalar vapores de una bolsa de plástico colocada sobre la cabeza
  • convulsiones — descargas eléctricas anormales en el cerebro
  • coma — el cerebro detiene todas las funciones menos las funciones vitales más básicas
  • atragantamiento — inhalación de vómito luego de consumir inhalantes
  • lesiones — accidentes, incluida la conducción de automóviles bajo los efectos de los inhalantes

¿Los inhalantes son adictivos?

No es común, pero la adicción puede ocurrir. Algunas personas, particularmente quienes usan inhalantes con frecuencia y durante mucho tiempo, reportan una fuerte necesidad de continuar usándolos. Si se usan con frecuencia, pueden aparecer síntomas leves de abstinencia (en inglés) al dejar de usarlos. De hecho, la investigación en modelos animales demuestra que el tolueno puede afectar el cerebro en forma similar a otras drogas (por ejemplo, las anfetaminas). El tolueno aumenta la actividad de la dopamina (en inglés) en las zonas de recompensa del cerebro, y la interferencia en el sistema de dopamina durante un largo plazo es uno de los factores clave que llevan a la adicción.

¿Cuántos adolescentes usan inhalantes?

Con frecuencia, los inhalantes son las primeras drogas que consumen los adolescentes. En realidad, son uno de los pocos tipos de drogas que consumen más los adolescentes más jóvenes que los adolescentes mayores. El consumo de inhalantes se puede hacer crónico y continuar en la edad adulta.

El cuadro siguiente muestra el porcentaje de adolescentes que consumen inhalantes. 

Swipe left or right to scroll.

Encuesta “Estudio de Observación del Futuro”: Tendencias en la prevalencia* de inhalantes en alumnos de 8.° grado, alumnos de 10.° grado, and alumnos de 12.° grado; 2017 (en porcentajes)
Droga Período de tiempo alumnos de 8.° grado alumnos de 10.° grado alumnos de 12.° grado
inhalantes En toda la vida [8.90] 6.10 4.90
Año anterior [4.70] 2.30 1.50
Mes anterior 2.10 1.10 0.80

* Los datos en corchetes indican un cambio con significancia estadística con respecto al año anterior.

Se pueden consultar más estadísticas sobre el consumo de drogas en los adolescentes en la encuesta Estudio de Observación del Futuro (en inglés).

¿Dónde puedo obtener más información?

Información sobre drogas

NIDA:

Estadísticas y tendencias

NIDA:

Estudio de Observación del Futuro (Monitoring the Future - Universidad de Michigan):

Administración de Servicios de Abuso de Sustancias y Salud Mental (Substance Abuse and Mental Health Services Administration, SAMHSA):

Esta publicación está disponible para su uso y puede ser reproducida en su totalidad sin pedir autorización al NIDA. Se agradece la citación de la fuente de la siguiente manera: Fuente: Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas; Institutos Nacionales de la Salud; Departamento de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos.