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Heroína

Nombres comunes: dama blanca, caballo, hiero viejo; en inglés: Brown Sugar, Horse, Smack

Actualizado en marzo del 2019

¿Qué es la heroína?

¿Qué es la heroína? Foto por DEA

También conocida como hache, diablo, caballo, reina, alquitrán negro y azúcar negra (en inglés: black tar, brown sugar, China white, H, horse, junk, ska, skunk, Smack y white horse)

La heroína es una droga muy adictiva hecha de morfina, una sustancia psicoactiva (es decir, que altera la mente) que se toma de la resina que se encuentra en la vaina de las semillas de la planta de amapola o adormidera. El color y el aspecto de la heroína dependen de cómo se elabora y con qué otra cosa se ha mezclado. Puede presentarse en forma de polvo blanco o marrón, o como una sustancia negra y pegajosa que se conoce como “alquitrán negro”.

La heroína es parte de una clase de drogas llamadas opioides. Algunos analgésicos recetados, como la codeína, la oxicodona (OxyContin) y la hidrocodona (por ejemplo, Vicodin), también son opioides.

El consumo de heroína y las muertes por sobredosis han aumentado mucho los últimos diez años. El aumento está relacionado con la cantidad cada vez mayor de personas que abusan de los analgésicos opioides recetados como OxyContin y Vicodin (los analgésicos son medicamentos que se usan para calmar el dolor). Algunas personas que se vuelven adictas a esas drogas pasan a la heroína porque causa efectos similares pero es más barata y se consigue con mayor facilidad. 

En realidad, muchas personas que consumen heroína reportan que primero abusaron de algún opioide recetado, si bien el porcentaje que pasa a la heroína es bajo. Pero como son tantas las personas que toman medicamentos recetados en forma indebida, incluso un pequeño porcentaje equivale a cientos de miles de consumidores de heroína.1 Aun así, hay investigaciones que sugieren que alrededor de un tercio de las personas que consumen heroína y están en tratamiento comenzaron directamente con la heroína. Tal vez alguien les dijo, incorrectamente, que consumirla una sola vez no puede causar adicción. Tanto el consumo de heroína como el de opioides recetados pueden crear adicción y causar sobredosis. 

Cómo se consume la heroína

La heroína se mezcla con agua y se inyecta con una aguja. También se puede inhalar, fumar o aspirar. Las personas que consumen heroína a veces la combinan con otras drogas, como alcohol o cocaína (lo que se conoce como “bola rápida”, o “speedball” en inglés). Esto puede ser especialmente peligroso y aumentar el riesgo de sobredosis.

Para informarte más sobre los diferentes tipos de opioides, visita nuestra página sobre los analgésicos opioides recetados.

1 Compton WM, Jones CM, Baldwin GT. Relationship between nonmedical prescription-opioid use and heroin use. The New England Journal of Medicine 2016;374:154-163.

¿Qué pasa en tu cerebro cuando consumes heroína?

Cuando la heroína ingresa al cerebro, se adhiere a las moléculas de las células que se conocen como "receptores opioides". Estos receptores se encuentran en muchas zonas del cerebro y del cuerpo, especialmente en las zonas que perciben el dolor y el placer, y también en una parte del cerebro que regula la respiración.

Los efectos a corto plazo de la heroína incluyen una oleada de sensaciones placenteras y pensamientos confusos. Estos efectos pueden durar unas pocas horas. Durante ese tiempo, las personas se sienten adormiladas y el ritmo cardíaco y de respiración disminuyen. Cuando el efecto de la droga desaparece, las personas se deprimen y a menudo tienen deseos intensos de consumir otra vez la droga para recuperar las sensaciones placenteras.

El consumo regular de heroína cambia la forma en que funciona el cerebro. Si la droga se consume con frecuencia se pueden presentar los siguientes problemas:

  • tolerancia, que es cuando se necesita más droga para lograr la misma euforia o “high”
  • dependencia, que es la necesidad de seguir consumiendo la droga para evitar los síntomas de abstinencia
  • adicción, que es una enfermedad devastadora del cerebro en la que, sin el tratamiento adecuado, la persona tiene problemas para dejar de consumir drogas aun cuando realmente quiera hacerlo, incluso después de que las drogas le hayan causado consecuencias terribles para su salud y otros aspectos de su vida. Como el consumo repetido de drogas modifica la forma en que funciona el cerebro, las personas que son adictas tienen un deseo intenso de consumir la droga solo para sentirse “normales”.

Aquí encontrarás más información sobre cómo funciona el cerebro y qué sucede cuando una persona se droga. Fíjate cómo responde el cerebro a las recompensas naturales y a las drogas.

El video no está disponible en español.

¿Qué pasa en tu cuerpo cuando consumes heroína?

Efectos a corto plazo

Los receptores opioides se encuentran en el cerebro, el tronco del encéfalo, la médula espinal, los pulmones y los intestinos. Por lo tanto, el consumo de heroína puede ocasionar una gran variedad de problemas físicos relacionados con la respiración y otras funciones vitales básicas, y algunos de ellos pueden ser muy graves. Estos son algunos de los efectos de la heroína en el organismo:

  • sequedad en la boca
  • enrojecimiento acalorado de la piel
  • sensación de pesadez en brazos y piernas
  • malestar estomacal y vómitos
  • comezón intensa
  • pensamiento confuso
  • sensación temporal de intensa felicidad
  • pasar de estar consciente a semiconsciente, y a la inversa, en forma repetida
  • mayor riesgo de VIH y hepatitis (una enfermedad del hígado) a causa de las agujas compartidas y la falta de criterio mientras la persona está drogada, lo que genera otras conductas de riesgo (lee más sobre la conexión entre las infecciones virales y el consumo de drogas)

Cuando se mezcla con alcohol, los efectos a corto plazo pueden incluir:

  • estado de coma (un estado de inconsciencia profunda)
  • respiración peligrosamente lenta (o que se detiene por completo), lo que puede causar la muerte por sobredosis

Efectos a largo plazo 

  • problemas para dormir
  • daños en los tejidos de la nariz (en quienes inhalan o aspiran la droga)
  • área dolorosa de tejido lleno de pus (absceso)
  • infección del corazón
  • estreñimiento y dolores de estómago
  • enfermedades del hígado y los riñones
  • problemas pulmonares
  • problemas de salud mental, como depresión
  • problemas sexuales masculinos
  • cambios en el ciclo menstrual de las mujeres

Además de los efectos de la droga misma, la heroína que se compra en la calle a menudo contiene una mezcla de sustancias, incluido un peligroso opioide llamado fentanilo. Los distribuidores de drogas le agregan fentanilo a la heroína porque es barato y pueden ahorrar dinero. Algunas de estas sustancias pueden ser tóxicas y pueden obstruir los vasos sanguíneos que conducen a los pulmones, el hígado, los riñones o el cerebro. Esto puede causar daño permanente a esos órganos.

Además, compartir los materiales de inyección y participar en conductas de riesgo puede aumentar la posibilidad de exponerse a enfermedades como el VIH y la hepatitis. 

¿Es posible sufrir una sobredosis de heroína o morir por consumirla?

Sí, porque la heroína puede hacer más lenta la respiración o incluso detenerla por completo. Esto es lo que se conoce como una sobredosis fatal. Las muertes por sobredosis de drogas han aumentado desde principios de la década de 1990 hasta el 2017, impulsadas por el aumento del consumo indebido de opioides recetados y, más recientemente, por un aumento en el consumo de heroína. En el 2018 —el último año para el que hay datos disponibles—, casi 15,000 personas murieron por sobredosis de heroína. La buena noticia es que entre el 2017 y el 2018 las sobredosis de heroína se redujeron más del 20% entre los jóvenes de 15 a 24 años.2

Las señales de una posible sobredosis de heroína son:

  • respiración lenta
  • uñas y labios azules
  • piel fría y húmeda
  • temblores
  • vómitos o sonidos de gorgoteo

Las personas con síntomas de sobredosis necesitan ayuda médica urgente. Se puede administrar un medicamento llamado naloxona para revertir los efectos de la sobredosis de heroína y evitar la muerte, pero esto funciona solo si se administra a tiempo. La naloxona está disponible en forma de aerosol nasal o como un autoinyector, fáciles de usar. El personal de auxilio inicial, incluidos los técnicos de emergencias médicas y la policía, a menudo llevan naloxona con ellos. En algunos estados los médicos ahora pueden recetar naloxona a las personas que consumen heroína u opioides recetados para que ellos o sus familiares la usen en caso de una sobredosis, sin tener que esperar al personal de emergencia (que podría no llegar a tiempo). Lee más sobre cómo la naloxona salva vidas (en inglés).

2 Centers for Disease Control and Prevention, Drug and Opioid-Involved Overdose Deaths -- United States, 2017-2018. Released 2019. Se puede consultar en https://www.cdc.gov/mmwr/volumes/69/wr/mm6911a4.htm.

¿La heroína es adictiva?

Sí, la heroína puede ser muy adictiva (en inglés). En el 2016, alrededor de 626,000 personas en Estados Unidos tenían un trastorno por consumo de heroína. Eso significa que tuvieron serios problemas con la droga, incluso problemas de salud y de discapacidad, y dificultades para cumplir con las responsabilidades del trabajo, la escuela o el hogar. De todas las personas con problemas por el consumo de heroína en el 2016, solo 1,000 eran adolescentes (de 12 a 17 años), y 152,000 eran adultos jóvenes (de 18 a 25 años). Esto sugiere que una vez que los adolescentes se van de casa o salen de la escuela secundaria, tienen más probabilidades de comenzar a drogarse con heroína.

La heroína ingresa al cerebro en poco tiempo y provoca una sensación de euforia rápida e intensa. El consumo repetido de heroína puede hacer que las personas se vuelvan tolerantes a la droga. Esto significa que necesitan consumir más y más droga para obtener el mismo efecto. Finalmente, es posible que necesiten seguir tomando la droga solo para sentirse normales. Es más probable que quienes consumen la droga una y otra vez se vuelvan adictos. Cuando una persona se vuelve adicta a la heroína, la búsqueda y el consumo de la droga se convierten a menudo en el objetivo principal que guía su actividad cada día.

Si una persona adicta a la heroína deja de consumirla, puede sufrir síntomas de abstinencia muy desagradables y dolorosos. Eso es lo que hace que sea tan difícil dejarla. Los síntomas de abstinencia por lo general incluyen:

  • dolor en músculos y huesos
  • sofocos fríos y escalofríos
  • vómitos
  • diarrea
  • problemas para dormir
  • inquietud o desasosiego
  • fuerte deseo de consumir la droga

Afortunadamente, el tratamiento puede ayudar a las personas adictas a dejar de consumir heroína y no volver a empezar. Los medicamentos pueden ser útiles para aliviar las ansias de la droga que se sienten después de dejarla, lo que ayuda a que la persona retome el control de su salud y de su vida.

3 Substance Abuse and Mental Health Services Administration, Center for Behavioral Health Statistics and Quality. Key Substance Use and Mental Health Indicators in the United States: Results from the 2016 National Survey on Drug Use and Health. Rockville, Maryland, 2017. Se puede consultar en https://www.samhsa.gov/data/sites/default/files/NSDUH-FFR1-2016/NSDUH-FF....

¿Cuántos adolescentes consumen heroína?

La mayor parte de los consumidores de heroína son adultos. Aunque el consumo de esta droga es más bien bajo, la cantidad de personas que comienzan a consumir heroína ha estado creciendo constantemente desde el 2007.4 Los aumentos más grandes parecen estar entre los adultos jóvenes de 18 a 25 años. En contraste, el consumo de heroína ha ido disminuyendo entre los adolescentes de 12 a 17 años.5

La encuesta “Observando el futuro” (Monitoring the Future) del NIDA contiene más estadísticas sobre el consumo de drogas en los adolescentes (en inglés).

4 Substance Abuse and Mental Health Services Administration, Center for Behavioral Health Statistics and Quality. Results From the 2016 National Survey on Drug Use and Health: Detailed Tables. Rockville, MD. September 2017. Se puede consultar en https://www.samhsa.gov/data/sites/default/files/NSDUH-DetTabs-2016/NSDUH-DetTabs-2016.htm.

5 National Institute on Drug Abuse. Encuesta "Observando el futuro" (Monitoring the Future): Trends in Prevalence of Various Drugs. Rockville, MD. December 2019. Se puede consultar en https://www.drugabuse.gov/trends-statistics/monitoring-future/monitoring-future-study-trends-in-prevalence-various-drugs.

¿Qué debo hacer si alguien que conozco necesita ayuda?

Si tú o alguno de tus amigos están pasando una crisis y necesitan hablar con alguien en este momento: 

  • Llama a la Línea Nacional de Prevención del Suicidio al 1-800-273-TALK (no hablan solo sobre suicidio, también se ocupan de muchos otros temas y te ayudarán a conectarte con alguien que está cerca de ti).

Esto es lo que puedes hacer si quieres ayudar a un amigo:

Si alguno de tus amigos consume drogas, tal vez debas alejarte de esa amistad por un tiempo. Es importante que protejas tu propia salud mental y no te coloques en situaciones donde se consumen drogas.

Para obtener más información sobre cómo ayudar a un amigo o un ser querido, visita nuestra página ¿Tienes un problema de drogas? ¿Necesitas ayuda? (en inglés).

¿Dónde puedo obtener más información?

Recursos del NIDA:

Otros recursos del Gobierno:

Recursos para docentes:

Sistema de vigilancia de conductas de riesgo en los jóvenes (YRBSS) [Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, CDC] (en inglés)

Esta publicación está disponible para su uso y puede ser reproducida en su totalidad sin pedir autorización al NIDA. Se agradece la citación de la fuente de la siguiente manera: Fuente: Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas; Institutos Nacionales de la Salud; Departamento de Salud y Servicios Humanos de Estados Unidos. Portal de contenidos sindicados del Departamento de Salud y Servicios Humanos (HSS): ciertos contenidos del NIDA están disponibles para el uso en otros sitios web. A través del portal de redifusión HHS Syndication Storefront (en inglés), usted puede difundir este contenido de alta calidad en su propio sitio web; el aspecto y el estilo serán similares a los de su sitio. Este contenido sindicado se actualizará en sus páginas en tiempo real, por lo que no es necesario realizar actualizaciones manuales.