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Cerebro y la adicción

Actualizado en junio del 2019

El cerebro

Imagen conceptual del perfil de un hombre que muestra el cerebro y la actividad cerebral©Shutterstock/Triff

Somos nuestro cerebro: el cerebro nos permite pensar, respirar, hablar, sentir y movernos. Son apenas tres libras de materia blanca ya gris que están dentro del cráneo y conforman nuestro "centro de control" personal.

El cerebro está siempre en actividad, incluso cuando dormimos. La información del entorno llega al cerebro, que la recibe, la procesa y la integra de forma que podamos sobrevivir y funcionar en una gran variedad de circunstancias cambiantes y aprendamos de la experiencia. Esta información proviene en parte del exterior de nuestro cuerpo (como lo que ven los ojos o siente la piel) y en parte de nuestro interior (la frecuencia cardíaca y la temperatura corporal).

El cerebro está compuesto de muchas partes que funcionan conjuntamente en equipo. Cada una de estas partes tiene una función específica e importante. Cuando las drogas ingresan al cerebro, interfieren con sus tareas normales y, a la larga, pueden afectar su buen funcionamiento. Con el tiempo, el consumo de drogas puede llevar a la adicción, una enfermedad devastadora del cerebro que hace que la persona no pueda dejar de consumir drogas aun cuando realmente quiera hacerlo e incluso después de haber sufrido consecuencias terribles de salud y en otros aspectos de su vida. (Aquí encontrarás más información sobre la conexión entre el cerebro y el cuerpo (en inglés).

Las drogas afectan principalmente tres áreas del cerebro:

  • El tronco del encéfalo, que está a cargo de todas las funciones que necesita el organismo para vivir: la respiración, la circulación de la sangre y la digestión de los alimentos. También conecta el cerebro con la médula espinal, que se extiende a lo largo de la espalda y mueve las extremidades y los músculos. Además, notifica al cerebro de lo que está ocurriendo en el cuerpo.
  • El sistema límbico, que conecta una serie de estructuras cerebrales que controlan nuestra respuesta emocional, como la sensación de placer cuando comemos chocolate o besamos a una persona a quien queremos. Las sensaciones agradables nos motivan a repetir el comportamiento, lo que puede ser bueno, porque cosas como la alimentación y el amor son fundamentales para la vida.
  • La corteza cerebral, que es la parte externa del cerebro con forma de hongo (la materia gris). En los seres humanos es tan grande que representa aproximadamente tres cuartas partas de todo el cerebro. Está dividida en cuatro áreas, llamadas lóbulos, que controlan funciones específicas. Algunas áreas procesan información proveniente de los sentidos y nos permiten ver, sentir, oír y percibir sabores. La parte delantera de la corteza, conocida como corteza frontal o prosencéfalo, es la parte que piensa: dirige nuestra capacidad de pensar, planificar, resolver problemas y tomar decisiones.

¿Cómo se comunica el cerebro?

Dendrites - Dendritas Cell body - Cuerpo de la célula Nucleus - Núcleo Axon - Axón Axon terminals – Terminales del axón Direction of impulse – Dirección del impulso  Neurons: Building Blocks of the Brain. The brain is made up of billions of nerve cells, also known as neurons. Neurons communicate with other neurons through a process known as neurotransmission. Figura 1.  Neuronas: las piezas fundamentales del cerebro. El cerebro está compuesto por miles de millones de células nerviosas llamadas neuronas. Las neuronas se comunican entre sí por medio de un proceso llamado neurotransmisión.

El cerebro es una compleja red de comunicaciones con miles de millones de neuronas, o células nerviosas. Las redes de neuronas transmiten e intercambian mensajes con el cerebro, la médula espinal y los nervios miles de veces por minuto. Estas redes nerviosas controlan todo lo que sentimos, pensamos y hacemos. Conocer cómo funcionan estas redes nos ayuda a entender la forma en que las drogas afectan el cerebro. Las redes están compuestas de:

  • Neuronas
    El cerebro contiene alrededor de cien mil millones de neuronas, que son células nerviosas que trabajan constantemente para enviar y recibir mensajes. Dentro de una neurona, los mensajes viajan en forma de impulsos eléctricos por una fibra nerviosa llamada axón desde el cuerpo de la célula hasta el terminal del axón. Desde allí, el mensaje se envía a otras neuronas.
  • Neurotransmisores, los mensajeros químicos del cerebro
    Para ayudar a que esos mensajes viajen de una neurona a otra, el cerebro crea mensajeros químicos llamados neurotransmisores. Las ramas del axón, llamadas terminales, liberan neurotransmisores en el espacio que existe entre dos neuronas, llamado sinapsis. El terminal del axón es como una terminal de autobuses o trenes: un centro de actividad de transporte.
  • Receptores, el destino de las sustancias químicas del cerebro
    Caricatura que ilustra cómo se comunican las neuronas

    Para enviar un mensaje, la neurona libera una sustancia química (el neurotransmisor) en la sinapsis (el espacio que separa dos neuronas). El neurotransmisor cruza la sinapsis y se adhiere a proteínas (los receptores) en la neurona que recibe el mensaje. Esto origina cambios en la neurona receptora, y el mensaje llega así al destinatario.

    Cuando el neurotransmisor se acerca a la neurona cercana, se adhiere a un lugar especial en esa neurona que se llama receptor. El neurotransmisor y su receptor funcionan como llave y cerradura en el sentido de que un mecanismo muy específico asegura que cada receptor reenviará el mensaje correcto solo después de interactuar con el tipo correcto de neurotransmisor.

  • Transportadores, los recicladores químicos del cerebro
    Una vez que los neurotransmisores completan su tarea, los transportadores los devuelven a su neurona original. Este proceso de reciclaje desactiva la señal entre las neuronas.

¿Qué efectos tienen las drogas en el cerebro?

Las drogas son sustancias químicas. Cuando una persona pone estas sustancias químicas en su organismo —ya sea fumándolas, inyectándolas, inhalándolas o comiéndolas—, ellas interfieren en el sistema de comunicación del cerebro y alteran la manera en que las neuronas envían, reciben y procesan normalmente la información. Debido a su estructura química, las distintas drogas actúan de manera diferente. Sabemos que las drogas actúan en el cerebro en al menos dos formas:

  • imitan los mensajeros químicos naturales del cerebro
  • sobreestimulan el "circuito de recompensa" del cerebro

Algunas drogas, como la marihuana y la heroína, tienen estructuras químicas que imitan un neurotransmisor que se da naturalmente en el organismo. En realidad, estas drogas pueden "engañar" a los receptores, adherirse a ellos y activar las neuronas. Sin embargo, no actúan de la misma manera que un neurotransmisor natural, y las neuronas terminan transmitiendo mensajes anormales en el cerebro, lo que puede causar problemas tanto en el cerebro como en el cuerpo.

Otras drogas, como la cocaína y la metanfetamina, hacen que las neuronas liberen demasiada dopamina (que es un neurotransmisor natural) o impiden que la dopamina se recicle en forma normal. Esto lleva a mensajes exagerados en el cerebro, lo que crea problemas con los canales de comunicación. Es como la diferencia que existe entre que alguien susurre algo al oído o grite en un micrófono.

La euforia (colocón o high) que producen las drogas y el efecto de placer

Los científicos por un tiempo creyeron que lo que causaba la sensación de euforia (felicidad) cuando se consumía una droga era la oleada de dopamina, pero ahora saben que el proceso es más complejo. Muchas drogas de las que se abusa —la nicotinala cocaínala marihuana y otras— afectan el circuito de recompensa del cerebro, que forma parte del sistema límbico. Normalmente, el circuito de recompensa responde a actividades saludables y placenteras con la liberación del neurotransmisor dopamina, que le enseña a otras partes del cerebro a repetir esas actividades. Pero las drogas toman el control de este sistema y liberan grandes cantidades de dopamina: primero, en respuesta a la droga, pero después principalmente en respuesta a otras señales asociadas con la droga, como estar con gente que consume drogas o en lugares donde la persona ha consumido drogas anteriormente. El cerebro recuerda esa sensación y envía una señal de motivación intensa y de compulsión de buscar y consumir la droga nuevamente. Por lo tanto, la dopamina no causa la oleada de sensaciones; lo que hace es reforzar el deseo de consumir drogas.

El efecto de repetición

Nuestro cerebro está programado para asegurar que repitamos las actividades de supervivencia, como por ejemplo, comer. Para ello conecta esas actividades con la sensación de bienestar. Siempre que este circuito de recompensa se pone en marcha, el cerebro nota que ha sucedido algo importante que debe recordar y nos enseña a repetir la acción una y otra vez sin pensar en ello. Como las drogas entran a ese circuito y lo "secuestran", las personas aprenden a consumir drogas de la misma manera.

Después de consumir drogas repetidamente, el cerebro comienza a adaptarse a las oleadas de dopamina. Las neuronas pueden empezar a reducir la cantidad de receptores de dopamina o a simplemente generar menos dopamina. El resultado es que hay menos señales de dopamina en el cerebro. Es algo así como bajarle el volumen a la señal de dopamina. Como algunas drogas son tóxicas, también es posible que algunas neuronas se mueran.

La consecuencia de esto es que disminuye la capacidad de sentir placer. La persona se siente aplastada, sin vida y deprimida, y no puede disfrutar de las cosas que antes le resultaban placenteras. La dopamina impulsa al cerebro a repetir la actividad placentera de consumir la droga para sentirse bien nuevamente. Ahora, la persona necesita la droga porque sin la droga no se siente normal. Este efecto se conoce como tolerancia.

Para informarte más, mira el video ¿Por qué es tan difícil dejar las drogas? (en inglés).

Efectos a largo plazo

Con el tiempo, las drogas pueden causar cambios considerables en las neuronas y los circuitos cerebrales. Estos cambios pueden permanecer aun después de que la persona deja de consumir drogas. Esto sucede con más frecuencia cuando la droga se consume en forma repetida.

¿Qué es la drogadicción?

La adicción es una enfermedad crónica del cerebro que hace que una persona consuma drogas o alcohol en forma repetida a pesar del daño que le causan. Por lo general, la primera vez que alguien consume drogas lo hace porque elige libremente hacerlo. Sin embargo, el consumo repetido puede alterar el cerebro, lo que hace que la persona busque y consuma drogas una y otra vez a pesar de los efectos negativos —como robar, perder amigos, tener problemas familiares u otros problemas físicos o mentales— que le trae el consumo de drogas. Eso es la adicción.

¿Qué factores aumentan el riesgo de adicción?

Si bien sabemos qué es lo que sucede en el cerebro cuando una persona se vuelve adicta, no podemos predecir cuántas veces alguien se debe drogar antes de volverse drogadicto. Una combinación de varios factores relacionados con los genes, el entorno y el desarrollo personal aumentan la posibilidad de que el consumo de drogas cause adicción: Entre esos factores se cuentan:

  • El hogar y la familia. Los padres o familiares adultos que consumen alcohol o drogas o participan en actividades delictivas pueden aumentar el riesgo de que una persona joven desarrolle un problema de drogas.
  • Los compañeros y la escuela. Los amigos y conocidos que consumen drogas pueden arrastrar a los jóvenes a probar las drogas por primera vez. El fracaso en los estudios y las pocas habilidades sociales también pueden poner a una persona en riesgo de consumir drogas.
  • El consumo desde muy joven. Si bien el consumo de drogas puede llevar a la adicción a cualquier edad, las investigaciones demuestran que cuanto más joven es una persona cuando comienza a drogarse, mayor es la posibilidad de que progrese a un consumo más serio. Esto puede reflejar el efecto perjudicial que pueden tener las drogas en el cerebro en desarrollo. También puede ser el resultado de factores biológicos y sociales tempranos, como la genética, las enfermedades mentales, las relaciones familiares inestables y la exposición a abuso físico o sexual. De todas maneras, el hecho es que el consumo temprano de drogas es un fuerte indicador de problemas futuros, entre ellos el abuso de las drogas y la adicción.
  • La forma de consumo. Fumar una droga o inyectarla en una vena aumenta su potencial de adicción. Las drogas que se fuman o se inyectan ingresan al cerebro en segundos y producen una oleada intensa de placer. Sin embargo, este colocón o high intenso puede desvanecerse en unos pocos minutos, y la persona ya no se siente bien. Los científicos creen que esta sensación de decaimiento lleva a repetir el consumo de la droga en un intento de recapturar el estado agradable de placer.

Puedes informarte más sobre los factores de riesgo en este video: Cualquiera puede convertirse en drogadicto (en inglés).

El video no está disponible en español.

¿Es posible morir por el consumo de drogas?

Sí. Las muertes por sobredosis de drogas han estado aumentando constantemente en los últimos diez años, principalmente por el uso indebido de opioides. En el 2017 murieron más de 72,000 personas por sobredosis de drogas, una diferencia marcada con las 63,000 que habían muerto el año anterior. Más de tres de cada cinco de esas muertes por sobredosis estuvieron relacionadas con algún tipo de opioide, ya sea un analgésico recetado, heroína u opioides sintéticos creados por el hombre, como el fentanilo. Entre los jóvenes de 15 a 24 años, hubo algo más de 5,400 muertes por sobredosis de drogas en el 2017.1 Los jóvenes de sexo masculino fueron dos veces más propensos a morir a raíz de una sobredosis que las mujeres.

Además, la muerte también puede ocurrir por el efecto a largo plazo de las drogas. Por ejemplo, el consumo de productos de tabaco durante mucho tiempo puede causar cáncer, lo que a su vez puede causar la muerte. Infórmate más sobre las sobredosis de drogas en los jóvenes

1 Centers for Disease Control and Prevention, National Center for Health Statistics. Underlying Cause of Death 1999-2017 on CDC WONDER Online Database, released 2018. Se puede consultar en http://wonder.cdc.gov.

¿Hay tratamientos eficaces para la drogadicción?

Sí, hay tratamientos que ayudan a controlar la adicción, pero no existe una cura. La drogadicción se considera una enfermedad crónica, es decir, que dura mucho tiempo y debe controlarse con tratamiento regular. Si las personas siguen los planes de tratamiento, pueden vivir una vida sana durante muchos años. Puede ser algo similar a otras enfermedades crónicas que los pacientes aprenden a controlar, como la diabetes o una enfermedad cardíaca. La investigación científica ha demostrado que hay 13 principios fundamentales que son la base para el tratamiento eficaz de la adicción a las drogas. Infórmate más en Principios del tratamiento del trastorno por consumo de drogas en los adolescentes: una guía basada en la investigación. (en inglés).

Tipos de tratamiento

El tratamiento será diferente para cada persona según el tipo de drogas que consume y las circunstancias específicas de cada individuo. Por lo general, hay dos tipos de tratamiento para la drogadicción:

  • modificación de la conducta: estos tratamientos ayudan a las personas a aprender a modificar las conductas que desencadenan el consumo de drogas; y
  • medicamentos: ayudan a controlar la compulsión a consumir drogas como el tabaco, el alcohol y la heroína u otros opioides.

Duración del tratamiento

La mayoría de las personas que se convierten en drogadictas necesitan tratamiento a largo plazo, y muchas veces deben repetir el tratamiento; es algo similar a la manera en que una persona asmática necesita vigilar constantemente los efectos de la medicación y el ejercicio. Incluso cuando la persona sufre una recaída (en inglés) y comienza a drogarse de nuevo, no debe perder la esperanza: probablemente lo que necesite sea pasar a un plan de tratamiento diferente. En realidad, las recaídas son comunes. Incluso las personas con diabetes pueden alejarse de la dieta u olvidarse una inyección de insulina, y eso hará que reaparezcan los síntomas. Esa es una señal para volver al tratamiento, no para pensar que el tratamiento fracasó.

Motivación para el tratamiento

La mayoría de las personas comienzan el tratamiento porque recibieron órdenes de un juez o porque se lo pidió un ser querido. Muchas personas se cansan de la drogadicción y los problemas que acarrea y deciden comenzar un tratamiento. Otras se ven obligadas a iniciar el tratamiento por una orden judicial o por presión de sus familiares.

¿Cómo saber si alguien tiene un problema de drogas?

Las señales siguientes podrían sugerir que está surgiendo un problema y deberías consultar con un adulto de confianza:

  • pasar tiempo con amigos diferentes
  • descuidar el aspecto personal
  • bajar las calificaciones en la escuela
  • faltar a clase o a la escuela
  • perder el interés en las cosas favoritas
  • tener problemas en la escuela o con la policía
  • cambiar los hábitos de sueño o de comida
  • tener más problemas con familiares y amigos

Preguntas que puedes hacer para saber si hay un problema 

Responder "sí" a cualquiera de estas preguntas es señal de que puede haber un problema:

  1. ¿Has viajado alguna vez en un auto conducido por alguien (incluyéndote a ti) que había bebido o consumido drogas?
  2. ¿Consumes a veces drogas o alcohol para relajarte, sentirte mejor contigo mismo o encajar en el grupo?
  3. ¿Consumes a veces drogas o alcohol cuando estás solo?
  4. ¿Te olvidas alguna vez de las cosas que hiciste durante el consumo de drogas o alcohol?
  5. ¿Algún familiar o amigo te ha dicho alguna vez que debes reducir el consumo de drogas o alcohol?
  6. ¿Alguna vez te has visto en problemas por el consumo de drogas o alcohol?

¿Qué debo hacer si alguien que conozco necesita ayuda?

Si tú o alguno de tus amigos están pasando una crisis y necesitan hablar con alguien en este momento: 

  • llama a la Línea Nacional de Prevención del Suicidio al 1-800-273-TALK (no hablan solo sobre suicidio, también se ocupan de muchos otros temas y te ayudarán a conectarte con alguien que está cerca de ti).

Esto es lo que puedes hacer si quieres ayudar a un amigo:

Si alguno de tus amigos consume drogas, tal vez debas alejarte de esa amistad por un tiempo. Es importante que protejas tu propia salud mental y no te coloques en situaciones donde se consumen drogas.

Para obtener más información sobre cómo ayudar a un amigo o un ser querido, visita nuestra página ¿Tienes un problema de drogas? ¿Necesitas ayuda? (en inglés).

¿Dónde puedo obtener más información?

Información sobre drogas

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